Thornton Wilder: A Giant of the American Stage

Thornton Wilder (1897-1975) is a towering figure in American theatre. A playwright and novelist, Wilder’s work explored universal human themes like love, family, purpose, and the passage of time. Although his thematic focus was broad, Wilder developed a distinctive storytelling approach that continues to resonate with audiences today.

Thornton Wilder

A Life Shaped by Travel
Born in Madison, Wisconsin, Wilder spent much of his childhood abroad due to his father’s career as a diplomat. This exposure to different cultures deeply influenced his writing; he was especially influenced by experimental European writers, including Kafka and James Joyce. Wilder’s academic pursuits further broadened his horizons, as he studied classics and philosophy. This academic curiosity is exemplified by his plays, which combine philosophic musings with quotidian scenes of everyday life.

A Literary Star is Born
Wilder’s literary career took flight in the 1920s. His novel The Bridge of San Luis Rey (1927) garnered critical acclaim and a Pulitzer Prize. This success paved the way for his foray into theatre.


Revolutionizing American Drama

Wilder arrived at the theatrical scene when Realism was America’s most popular genre. This genre depicts characters and everyday situations with detailed sets and naturalistic dialogue. Wilder challenged the focus on straightforward plots and lifelike sets, favoring a more minimalistic approach to the storytelling. His plays rely on the power of language and imagination to transport audiences, even with their small casts and sparse scenic design.

Our Town: A Celebration of the Ordinary
Our Town, Wilder’s most famous play, perfectly demonstrates his experimental yet familiar style. Set in a fictional town, the play follows the seemingly ordinary lives of its residents. Through the Stage Manager, a character who acts as narrator and confidante, the audience witnesses life’s milestones compressed into a single evening: births, marriages, and deaths.

Despite its seemingly mundane subject, Our Town is a profound meditation on the fleeting nature of life and the importance of cherishing the everyday. The play’s minimalist style forces the audience to confront these themes head-on.  Our Town was an instant success, winning a Pulitzer Prize and becoming a staple of American theatre.

 

Bettye Fitzpatrick in Our Town, 1993.

The Skin of Our Teeth: A Comic Look at Humanity’s Resilience
Another hallmark of Wilder’s work is his ability to blend humor with serious themes. The Skin of Our Teeth, written during World War II, showcases this brilliantly. The play follows a family through various historical disasters, including the Ice Age and the Flood.

Despite the dire circumstances, the play is infused with humor and celebrates humanity’s enduring spirit. Wilder’s use of theatrical devices like breaking the fourth wall and anachronisms shows the human capacity to overcome adversity.

Enduring Legacy
Thornton Wilder’s influence on American theatre is undeniable. His innovative approach to playwriting challenged the status quo and opened doors for a more experimental style. His plays continue to be performed worldwide, captivating audiences with their timeless themes and profound humanity.

Wilder’s legacy extends beyond the stage. His novels, like The Bridge of San Luis Rey, explore similar themes of existentialism and the search for meaning in life. Thornton Wilder is the only writer to win Pulitzer Prizes for both fiction and drama. He is a true literary giant whose work continues to inspire and engage readers and theatergoers alike.


Thornton Wilder: Un Gigante del Escenario Estadounidense
Thornton Wilder (1897-1975) es una figura monumental del teatro estadounidense. Como dramaturgo y novelista, exploró temas humanos universales como el amor, la familia, el propósito y el paso del tiempo. Aunque su enfoque temático era vasto, Wilder desarrolló un estilo de narración distintivo que aún resuena con las audiencias hoy en día.

Una Vida Moldeada por los Viajes
Nacido en Madison, Wisconsin, Wilder pasó gran parte de su infancia en el extranjero debido a la carrera diplomática de su padre. Esto lo expuso a diferentes culturas que moldearon profundamente su escritura; se vio especialmente influenciado por escritores europeos experimentales, incluyendo a Kafka y James Joyce. Sus estudios académicos en clásicos y filosofía ampliaron aún más sus horizontes. Este interés académico se refleja en sus obras de teatro, que combinan reflexiones filosóficas con escenas cotidianas de la vida.

Nace una Estrella Literaria
La carrera literaria de Wilder despegó en la década de 1920. Su novela The Bridge of San Luis Rey (1927) obtuvo elogios de la crítica y un Premio Pulitzer. Este éxito allanó el camino para su incursión en el teatro.

Revolucionando el Drama Estadounidense
Wilder llegó a la escena teatral cuando el Realismo era el género más popular en Estados Unidos. Este género retrata personajes y situaciones cotidianas con escenarios detallados y diálogos naturalistas. Wilder desafió el enfoque en tramas directas y escenarios realistas, prefiriendo un enfoque más para contar sus historias. Sus obras dependen del poder del lenguaje y la imaginación para transportar al público, incluso con sus pequeños elencos y diseño escénico escaso.

Nuestro Pueblo: Una Celebración de lo Ordinario
Our Town, la obra más famosa de Wilder, perfectamente demuestra su estilo experimental pero familiar. Ambientada en un pueblo ficticio, la obra sigue las vidas aparentemente ordinarias de sus residentes. A través del Director de Escena, un personaje que actúa como narrador y confidente, el público observa los hitos de la vida comprimidos en una sola noche: nacimientos, matrimonios y muertes.

A pesar de su tema aparentemente mundano, Our Town es una profunda meditación sobre la naturaleza fugaz de la vida y la importancia de valorar lo cotidiano. El estilo minimalista de la obra obliga al público a enfrentarse directamente a estos temas. Our Town fue un éxito instantáneo, ganando un Premio Pulitzer y convirtiéndose en un pilar del teatro estadounidense.

The Skin of Our Teeth: Una Mirada Cómica a la Resistencia Humana
Otro sello distintivo del trabajo de Wilder es su capacidad para mezclar el humor con temas serios. The Skin of Our Teeth, escrita durante la Segunda Guerra Mundial, muestra esto brillantemente. La obra sigue a una familia a través de varios desastres históricos, incluida la Edad de Hielo y el Diluvio.

A pesar de las circunstancias adversas, la obra está impregnada de humor y celebra el espíritu perdurable de la humanidad. Wilder utiliza diferentes técnicas teatrales, como romper la cuarta pared y anacronismos, que muestran la capacidad humana para superar la adversidad.

Legado Duradero
La influencia de Thornton Wilder en el teatro estadounidense es innegable. Su enfoque innovador para la escritura de obras desafió el status quo y abrió puertas para un estilo más experimental. Sus obras continúan siendo representadas en todo el mundo, cautivando al público con sus temas atemporales y su profunda humanidad.

El legado de Wilder se extiende más allá del escenario. Sus novelas, como The Bridge of San Luis Rey, exploran temas similares de existencialismo y búsqueda del significado de la vida. Thornton Wilder es el único escritor en ganar premios Pulitzer tanto en ficción como en drama. Es un verdadero gigante literario cuyo trabajo sigue inspirando y cautivando a lectores y espectadores por igual.


 

Thornton Wilder’s The Emporium runs May 10 – June 2, 2024. Tickets are available here.